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Trozos de impactador que destruye la tierra encontrados en la Luna

Representación artística de un cuerpo del tamaño de Marte golpeando la Tierra en la historia temprana del sistema solar.

Los científicos han encontrado huellas químicas reveladoras del cuerpo del tamaño de Marte que se cree que se estrelló contra la Tierra del bebé, pulverizándose en los escombros que luego formaron la luna.

La evidencia de la llamada teoría del impacto gigante proviene de estudios de isótopos de oxígeno en muestras de la luna Apolo.

"Hemos desarrollado una técnica que garantiza una separación perfecta" de los isótopos de oxígeno de otros gases traza, escribió el investigador principal Daniel Herwartz, de la Universidad de Colonia en Alemania, en un correo electrónico a Discovery News.

El equipo estudió varios meteoritos lunares y tres muestras de roca basáltica traídas por las tripulaciones de las misiones Apollo 11, Apollo 12 y Apollo 16, que tuvieron lugar entre 1969 y 1972.

"También tuvimos muestras de suelo de la NASA, pero este material no es ideal para determinar la composición isotópica de oxígeno a granel de la luna, ya que el suelo lunar puede estar contaminado por micrometeoritos y similares", dijo Herwartz.

Los científicos estaban buscando evidencia de Theia, un misterioso objeto del tamaño de Marte que se cree que se estrelló contra la Tierra hace unos 4.500 millones de años, enviando una nube de escombros al espacio que luego se transformó en la luna.

La mayoría de los modelos de computadora predicen que entre el 70 y el 90 por ciento de la luna es Theia, que, como la mayoría de los planetas del sistema solar, debería tener una composición isotópica única. Si la luna fuera principalmente Theia, los científicos creen que tendría un pocodiferente composición química que la Tierra.

Otros modelos predicen que solo el 8 por ciento de la luna es Theia, y el resto del material proviene de la Tierra.

Basado en la concentración ligeramente más alta de isótopos de oxígeno en las muestras lunares, la mezcla real de Theia y la Tierra en la luna puede estar más cerca de 50-50, pero eso aún no se ha confirmado, escribieron los investigadores en un artículo publicado enCiencia de esta semana.

Mientras tanto, otros equipos de científicos han estado analizando titanio, silicio, cromo, tungsteno y otros elementos químicos, pero hasta ahora las muestras lunares no muestran diferencias detectables con respecto a las muestras de la Tierra.

"Este trabajo es el primero en afirmar ver tal diferencia en los isótopos de oxígeno, y por lo tanto puede proporcionar una nueva restricción importante en los modelos de impacto gigantes, específicamente en el tamaño y la composición de Theia", el científico planetario Robin Canup, con el Southwest Research Institute en Boulder, Colorado, dijo a Discovery News.

"La diferencia informada entre la Tierra y la luna es extremadamente pequeña, lo suficientemente pequeña como para que haya debate sobre si la diferencia es real o un artefacto de cómo se interpretan los datos", agregó. "Porque esto esun tema tan importante, es probable que este documento genere trabajo adicional y debate crítico sobre este tema, lo que será excelente para el campo sin importar la respuesta final ".

Herwartz y sus colegas planean estudios de seguimiento para analizar las antiguas rocas de la Tierra en un intento de averiguar qué material se agregó a la Tierra después de la formación de la luna para ver si eso explica la ligera variación en los isótopos de oxígeno. 5 de junio de 201402:00 PM ET // por Irene Klotz





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