Con la ayuda de los pequeños insectos que construyen colinas, los paleontólogos han descubierto 10 nuevas especies de mamíferos antiguos


Al construir montículos con arena y grava, las hormigas cosechadoras a menudo encuentran y recolectan fósiles que tienen solo unos pocos milímetros de ancho, lo cual es bueno para los paleontólogos. Foto: MICHAEL FORSBERG, NAT GEO IMAGE COLLECTION


Estos diminutos dientes, cada uno de aproximadamente 1 mm de ancho, provienen de Oligoryctes tenutalonidus. Esta es una nueva especie fósil, un mamífero parecido a una musaraña que se alimenta de insectos. Foto: CLINT A. BOYD


Todavía hay algunos fragmentos de mandíbula y dientes de murciélagos en el hormiguero de Nebraska, pero los fósiles están demasiado fragmentados para ser clasificados como una especie. Foto: CLINT A. BOYD

Informe de Mysterious Earth uux.cn Según Geográfico de los Estados Unidos Escrito por MICHAEL GRESHKO, Traductor: sky4: Recientemente, con la ayuda de la hormiga cosechadora, un pequeño insecto constructor de montículos, los paleontólogos han descubierto 10 antiguos especies Nuevas especies de mamíferos.

En el oeste de los Estados Unidos, los insectos laboriosos como las hormigas cosechadoras a menudo se consideran plagas. Estas hormigas recolectan semillas, viven en grandes montículos de sedimentos y usan molestas espinas contra las criaturas que se consideran amenazas. Un hormiguero puede sobrevivir durante décadas, para ira de algunos propietarios, se protegió el terreno a 9 metros y se despejó la vegetación.

Pero mientras construyen el hormiguero, estas hormigas también hacen algo sorprendente: son las recolectoras de fósiles más pequeñas del mundo.

La colonia de hormigas usará pequeñas rocas del tamaño de cuentas para cubrir el montículo de hormigas con una capa de roca de 15 cm de espesor, que puede ser para proteger el montículo de hormigas de la erosión del viento y la lluvia. Para encontrar el material para la cubriendo, las hormigas cosechadoras se aventurarán lejos de las hormigas El montículo tiene más de metros 30. Además de los escombros, también recolectan pequeños fósiles y artefactos arqueológicos encontrados por casualidad.

El valor científico acumulado por estas hormigas es asombroso. Recientemente, los investigadores examinaron 19 hormigueros de recolección en un campo en Nebraska y encontraron más de 6,000 microfósiles de mamíferos antiguos, cada uno de ellos de solo unos pocos milímetros de ancho. Hay pequeños dientes y fragmentos de mandíbula en estos especímenes de nueve nuevas especies de roedores y un nuevo animal insectívoro parecido a una musaraña.

Los hallazgos se publicaron en la reciente revista científica Paludicola. Otros fósiles incluyen dientes de primates, un primo antiguo de los conejos y una especie de murciélago aún no identificada. Aunque los dientes son pequeños, su forma es rica en información, como la ubicación de estos dientes en el linaje de los mamíferos.

“Nos brinda una fuente centralizada de fósiles que, de otro modo, gastaríamos mucha energía excavando a través de las rocas… o gateando con manos y pies año tras año, con la esperanza de encontrar fósiles dispersos por todo el lugar”, estudio co- autor, Bismarck City, dijo Clint Boyd, paleontólogo del Servicio Geológico de Dakota del Norte.

Gracias a estas hormigas, los investigadores ahora pueden usar estos fósiles para comprender mejor lo que sucedió en América del Norte hace unos 34 millones de años; este período fue muy importante desde una perspectiva evolutiva y marcó el final del Eoceno y el comienzo del Oligoceno. Durante este período, la Tierra entró en un largo período de enfriamiento que condujo a la extinción de algunas especies y a la reorganización de los ecosistemas de la Tierra antigua.

“Un hormiguero de hormigas cosechadoras es como el mejor amigo de un arqueólogo y un paleontólogo”, dice el explorador Geográfico Benjamin Schoville, arqueólogo de la Universidad de Queensland en Australia, que no participó en el estudio.

Pequeño Cazador de Fósiles

Durante más de un siglo, los científicos han descubierto que las hormigas, sin saberlo, han dominado el arte de encontrar fósiles. En un artículo sobre sitios de fósiles en el oeste americano publicado en 1896, el paleontólogo John Bell Hatcher aconsejó a los coleccionistas que prestaran más atención a los hormigueros locales, "porque siempre hay muchos dientes de mamíferos allí". El método de Hatcher para obtener dientes usando un tamiz de harina para eliminar los sedimentos funciona bien. Afirma que a menudo encuentra doscientos o trescientos dientes en un hormiguero y fragmentos de mandíbula.

Aunque este comportamiento de las hormigas está bien documentado, tiene un sentido de conocimiento popular, lo que significa que, aunque mucha gente lo sabe, no se ha estudiado sistemáticamente. Sin embargo, hasta ahora, algunos estudios han confirmado que las hormigas cosechadoras Recoge algunos buenos especímenes.

En 2009, un equipo de investigación dirigido por Schoville publicó sus observaciones de 812 hormigueros en Nebraska. De estos, casi una quinta parte de los hormigueros tenían pequeñas escamas peladas de la piedra, que pueden ser desechos estadounidenses que quedaron cuando los indios fabricaron herramientas con piedras u objetos afilados arrojados. "Los escombros de los asentamientos humanos se reflejan en estas pequeñas cosas", dijo.

El estudio también mostró cuán lejos viajarían las hormigas. En un experimento, el equipo de Schoville colocó cuentas en círculos concéntricos alrededor de múltiples hormigueros. De estos círculos, los que estaban más alejados de la parte superior de los hormigueros tenían 48 metros. Para sorpresa de Schoville, el las hormigas en uno de los hormigueros trajeron cuentas desde la distancia, el equivalente a un ser humano buscando comida a 11 kilómetros de casa.

Peinando el llano

Un nuevo estudio, también en Nebraska, se relaciona con la persistente familia Gulotta. El rancho donde se encontraban los hormigueros que estudiaron los científicos pertenecía a esta familia.

El viejo Marco Gulotta, un ávido coleccionista aficionado de fósiles, sabía que los hormigueros donde se cosechaban las hormigas tenían huesos y dientes diminutos. Junto con sus dos hijos, Mel Gulotta y Marco Gulotta Jr., los recolectó de la capa más externa de la hormiguero. Se separaron varios litros de escombros con un colador y se recogieron reliquias antiguas de la grava. Gulotta luego publicó fotos de ellas en Fossil Forum, una comunidad en línea de entusiastas de la paleontología.

Boyd y su colega Deborah Anderson paleontóloga del St. Norbert College en Debbie, Wisconsin vieron las fotos y se pusieron en contacto con Gulotta para convencerlo de que enviara algunos microfósiles a Anderson. Desde entonces, el proyecto cuenta con Snowballing, Anderson, Boyd y Bill Korth del Instituto de Paleontología de Vertebrados en Rochester, Nueva York, colaboró ​​para analizar miles de pequeños restos.

Los investigadores trabajaron de cerca con Gulotta en el proceso. En el otoño de 2020, Boyd visitó el rancho y usó un GPS para registrar la ubicación del hormiguero. Los Gulotta donaron los miles de microfósiles analizados en el estudio a la Universidad Estatal de Dakota del Sur. Minas y Tecnología para futuros investigadores.

“Sabes, cuando se trata de fósiles, a veces hay un poco de confrontación entre los paleontólogos académicos y los terratenientes”, dijo Boyd: “Pero es un gran ejemplo de cómo podemos trabajar juntos para lograr un trabajo de investigación importante”.

El medio oeste americano en tiempos prehistóricos

Korth, el autor principal del nuevo estudio, nos dijo que cuando estos fósiles se formaron por primera vez, hace entre 37 y 32 millones de años, las Grandes Llanuras del actual centro de los EE. UU. eran más cálidas, húmedas y densas. Por lo tanto, estos fósiles han sido El caso de una pequeña manada de mamíferos en un ambiente sofocante.

Muchos restos pueden provenir de las heces de los depredadores, después de que los pequeños animales fueran comidos y digeridos. Después de ser enterrados, los dientes y los fragmentos de huesos se fosilizaron y se conservaron muy bien.

Estos fósiles tienen solo unos pocos milímetros de ancho, y no solo contienen 10 nuevas especies de pequeños mamíferos, sino que también completan la biología de criaturas conocidas, trayendo tipos de dientes de varios roedores extintos nunca antes vistos. "Algunas especies son encontrado en dos o tres especímenes, y ahora tenemos treinta o cuarenta especímenes", dijo Korth.

Las hormigas cosechadoras recolectan escombros de cierto tamaño, por lo que sus hormigueros solo tienen fósiles de ese tamaño. “No van a hacer un museo perfecto”, dice Schoville.

Aún así, con las coordenadas GPS y el conocimiento del terreno, el equipo de Korth y Boyd pudo determinar la formación rocosa exacta de cada hormiguero muestreado. Al rastrear los tipos de fósiles encontrados en cada hormiguero, los investigadores pudieron estimar dónde se encontraban las diferentes especies. fueron localizados. El momento de la aparición y desaparición de las capas de roca. El equipo puede usar esta información para inferir qué capas de roca en esta parte de Nebraska registraron el final del Eoceno y el comienzo del Oligoceno hace unos 34 millones de años.

Para deleite de los investigadores, sus estimaciones basadas en hormigas coincidieron con las de otro método de hace 13 años, lo que implica que los hormigueros pueden ser un método independiente para refinar los límites geológicos del tiempo. Razón de más para considerar a las hormigas cosechadoras como compañeras arqueológicas humanas .

“Siempre buscamos fósiles mientras caminamos”, dice Schoville. “También debemos buscar hormigueros en el camino”.




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